Fred McDowell

The Alan Lomax Recordings

( Mississippi ) - 2011

» Chronique

le 18.10.2011 à 00:00 · par Sébastien D.

Septembre 1959, Como, Mississippi. Alan Lomax, le célèbre ethnomusicologue, accompagné de la jeune chanteuse anglaise Shirley Collins, revient, dix-sept ans après une première visite, dans ce coin du Nord-Est du Delta, appelé aussi le « Hill Country ». En 1941-1942, il y avait notamment enregistré Sid Hemphill, multi-instrumentiste aveugle, imprégné tant de musique des Appalaches que des rythmes d'Afrique de l'Ouest. C'est par l'intermédiaire de Sid qu'il débarque à Como en 1959, chez les frères Youngs (Ed et Lonnie). Lors d'une des sessions, apparaît le voisin de Lonnie, vêtu d'une salopette et sa guitare à la main. A peine revenu des travaux des champs, il s'incruste et joue quelques blues. Alan Lomax, charmé, lui demande de pouvoir l'enregistrer le samedi soir suivant. Le rendez-vous est pris. Suivent trois jours de prises de son, en extérieur, au milieu des arbres et de la végétation environnante dans une atmosphère apaisée de début d'automne. Ce sont les premiers enregistrements de Fred McDowell (1904-1972), alors âgé de 55 ans, que restitue ce disque avec une beauté et une vitalité jamais encore mise à jour.

Certes, aucun des titres figurant sur cet album n'est réellement inédit, puisque presque tous figurent soit sur la compilation Sounds of the south, parue chez Atlantic, puis chez Prestige, retraçant le voyage de Lomax et Collins dans les Etats du Sud, soit sur les First Recordings paru chez Rounder. Mais les bandes originales de Lomax ont été remastérisées et rendent compte de l'ambiance et de l'environnement d'une manière somptueuse. Et le choix des titres met en valeur les talents vocaux et musicaux du bluesman.

Celui qui deviendra Mississippi Fred Mc Dowell joue et chante en effet quelques uns des plus beaux morceaux de son répertoire.

Shake 'em on down, premier morceau de ce disque et standard du blues, enregistré pour la première fois en 1937 par Bukka White, est repris d'une manière incroyablement habitée par Fred McDowell, accompagné par sa sœur, Fanny Davis, au kazoo bricolé d'un peigne et d'un morceau de tissu et par Miles Pratcher (Pratcher Brothers) à la guitare. Ce titre est particulièrement populaire dans la région, et Fred Mc Dowell l'a joué un nombre incalculable de fois dans des bals le week-end, au point qu'il a hérité de ce titre comme surnom. C'est dans ces bals ou soirées dansantes qu'il a perfectionné sa pratique de la guitare, usant de variations rythmiques parfaitement maîtrisées et d'un style « bottleneck » particulièrement riche et qui en fait l'un des maîtres de la « slide guitar ».

S'enchaînent ensuite chants sacrés et chansons profanes, qui font toute l'originalité du répertoire de Fred McDowell et qui traduisent la multiplicité des influences dans cette région si particulière du delta.

Les sublimes Keep your lamps trimmed and burning, chanté en duo avec sa femme, Annie Mae, Wished I was in heaven sitting down, une respiration mystique de 2 minutes, où il est seul au chant et à la guitare subtilement discrète, et When the train comes along, reprise en choeur par Sydney Hempill Carr et Rosalie Hill, illuminent l'album de leur grâce.

Tandis que les Good morning little schoolgirl et When you get home please write me a few of your lines se font enfiévrés et irrespectueux, où la voix de McDowell paraît plus rugueuse, où on entend des rires et exclamations en arrière plan, donnant à ces enregistrements vieux de plus de cinquante ans des atours particulièrement vifs et ardents.

A l'écoute de ce disque, on saisit mieux l'importance capitale de Fred McDowell dans l'histoire de la musique populaire et son influence majeure et directe notamment sur les productions du label Fat Possum, R.L. Burnside en tête.

Disponible en téléchargement sur la nouvelle maison d'édition des archives d'Alan Lomax : Global Jukebox

Et en LP chez Mississippi Records via par exemple Forced Exposure

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Pochette Disque The Alan Lomax Recordings

» Tracklisting

  1. Shake 'em on down
  2. Good morning little schoolgirl
  3. Keep your lamps trimmed and burning
  4. Fred McDowell's blues
  5. Woke up this morning with my mind on Jesus
  6. Dorp down mama
  7. Going down to the river
  8. Wished I was in heaven sitting down
  9. When the train comes along
  10. When you get home please write me a few of your lines
  11. Worried mind blues
  12. Keep your lamps trimmed and burning (Instrumental reprise)

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